Le conseil le plus important que j'ai reçu en matière de dressage de chiens

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Permettez-moi de commencer par dire que mon parcours dans le domaine du dressage de chiens n'a pas commencé par un renforcement positif. Comme beaucoup de propriétaires de chiens, j'ai demandé de l'aide pour le dressage parce que je voulais que mon chien arrête de faire des choses et notre premier dresseur était plus qu'heureux de m'aider. J'ai donc appris à empêcher mon chiot de mordiller, de sauter, de mâcher et de tirer en laisse. 

Pendant ce temps, je me suis entraîné à l'obéissance, mais j'ai constaté que son comportement général ne s'était guère amélioré. Il semblait surtout confus par notre comportement incohérent et, si j'ose dire, "Jekyll et Hyde". Au mieux, les corrections ont servi d'interrupteurs temporaires. Au pire, elles l'ont amené à se retirer et à se fermer. Le mélange des récompenses et des corrections a tendance à avoir cet effet, mais c'est un sujet pour un autre poste.

Ce n'est que lorsque j'ai commencé à travailler avec un entraîneur basé sur le renforcement positif et que j'ai approfondi la science du comportement que j'ai découvert une approche différente, qui a non seulement transformé le comportement de mon chien, mais aussi changé ma façon d'envisager toutes les relations dans ma vie.

Cette approche est clairement décrite dans le livre phénoménal de Kathy Sdao, Plenty in Life is Free. Dans son livre, Kathy Sdao nous encourage à "devenir SMART" avec son "See, Mark, and Reward Training". SMART nous aide à être proactifs en matière de dressage de nos chiens en voyant, en marquant et en récompensant les comportements que nous voulons voir plus souvent. 

Elle explique que "ces trois éléments - voir le bon comportement, marquer le bon comportement (souvent avec un clic ou un "oui") et récompenser le bon comportement - sont les compétences essentielles des entraîneurs qui réussissent".

En d'autres termes, si vous voulez voir plus de bons comportements, vous devez renforcer plus de bons comportements puisque les principes du conditionnement opérant nous disent que tous les comportements qui sont renforcés vont augmenter et devenir plus forts.

En d'autres termes, lorsqu'il s'agit de comportement, vous en avez pour votre argent. Littéralement. 

Bien que cela semble assez simple, cela nécessite un changement de paradigme dans notre façon de penser et d'aborder l'éducation de nos chiens.

Pourquoi ? Parce que la plupart d'entre nous ne remarquent pas les comportements avant qu'ils ne deviennent un problème. Par exemple, personne ne prête attention à un chiot qui joue tranquillement avec son jouet dans un coin de la pièce jusqu'à ce que ce jouet devienne votre chaussure préférée et qu'un jeu exaltant de fuite s'ensuive. 

De même, nous ne voyons pas un chien se tenant à côté de nous comme faisant beaucoup de choses, jusqu'à ce qu'il saute ou qu'il parle. Un chien installé sur un lit pendant que nous cuisinons n'attire pas autant notre attention qu'un chien qui est à un cheveu d'une assiette de poulet rôti.

Notre tendance à négliger les bons comportements pour ne remarquer que les problèmes s'étend à de nombreux aspects de notre vie, notamment sur notre lieu de travail, à l'école et dans notre famille. Nous sommes bien plus compétents pour apporter des corrections que des récompenses.

Mais il y a une autre façon, une façon qui peut nous aider à avoir des relations bien meilleures, plus gratifiantes et plus joyeuses avec nos chiens tout en les aidant à devenir des compagnons confiants et bien adaptés.

Alors, comment faire ce changement ? Pour commencer, nous devons rendre opérationnel ce que nous entendons par "bon" comportement. À quoi ressemble exactement un "bon" comportement ? 

Je vous encourage à réfléchir aux comportements indésirables de votre chien et à décider ce que vous aimeriez qu'il fasse à la place. Ensuite, faites une liste de ce à quoi ces comportements ressemblent en termes mesurables et observables. Rappelez-vous que ne pas sauter, ne pas tirer, ne pas aboyer, etc. ne sont pas des comportements mesurables et observables ; mais le contact visuel, quatre pattes par terre, les fesses par terre, le ventre sur le tapis, la marche à vos côtés, le sont !

L'étape suivante consiste à affiner vos capacités d'observation et à commencer à saisir ces comportements dans l'action et à les renforcer de manière cohérente et généreuse. Encore et encore.

Kathy Sdao suggère de mettre de côté 50 friandises chaque jour, dont certaines peuvent inclure les repas quotidiens de votre chien, et de les utiliser pour capturer et récompenser tous les comportements que vous aimez que votre chien fait tout au long de la journée. 

C'est exact, vous ne demanderez pas, n'inciterez pas et ne donnerez pas d'autres signaux à votre chien pour qu'il fasse quoi que ce soit. Vous les observerez simplement et lorsque vous les verrez adopter les comportements que vous aimez, vous les marquerez et les récompenserez.

"Le chien est responsable de son propre comportement. Notre rôle essentiel est de remarquer davantage de ces choix, d'informer le chien lorsqu'il est correctement choisi et de le récompenser afin qu'il soit plus enclin à choisir cette voie à l'avenir", nous dit Kathy Sdao. 

Cette approche va à l'encontre de la mentalité plus traditionnelle de l'"obéissance" où les humains commandent et les chiens obéissent, mais elle nous donne une occasion unique d'être proactifs dans notre formation en façonnant les comportements que nous voulons avant que les comportements problématiques ne se produisent. 

Dans l'approche SMART, le dresseur ne fait pas "rien", mais il alloue des ressources mentales à l'activité la plus critique de toutes : prêter attention à ce que le chien fait réellement et voir ainsi le comportement réel", écrit M. Sdao. 

En fait, l'une des principales différences entre un bon dresseur et tous les autres est qu'un bon dresseur sait exactement quel comportement il recherche et peut le repérer au moment où il se produit. Et je ne parle pas seulement de la version finale du comportement, mais de chaque petit élément et de chaque étape qui nous permet d'atteindre le comportement visé. 

Le protocole SMART x50 vous aidera à devenir un observateur attentif et à renforcer les comportements avant que votre chien ne soit capable de faire une "erreur". Travailler à les mettre en place pour réussir en gérant l'environnement de manière à ce que les comportements non désirés ne soient pas pratiqués et que les comportements désirables soient facilement atteints aidera encore plus ce processus. 

Plus important encore, vous créerez un chien qui réfléchit ou un chien qui fait des choix et propose des comportements sans qu'on lui demande et qui est habilité à utiliser son comportement pour répondre à ses besoins d'une manière qui fonctionne également pour vous. C'est vraiment cool !

Et enfin, en renforçant constamment les comportements que nous voulons plus, nous donnons à nos chiens des informations claires sur ce qui fonctionne dans leur environnement. Après tout, les chiens ne parlent pas anglais et ne sont pas nés préprogrammés en connaissant les règles de notre monde. 

Il est de notre responsabilité de leur apprendre humainement ce que nous voulons qu'ils fassent, et il n'y a pas de meilleur moyen d'y parvenir qu'en leur indiquant clairement quels comportements donnent de bons résultats et à quel moment.

Cette approche peut être particulièrement utile avec les chiens timides et craintifs ainsi qu'avec les chiens qui ont un passé de dressage basé sur la punition. Comme la punition supprime le comportement, les chiens qui sont fréquemment punis commencent à considérer le comportement comme risqué et ont tendance à faire moins de tout. Leur permettre de proposer des comportements et de se renforcer par eux-mêmes est extrêmement responsabilisant et contribue à renforcer leur confiance en soi. 

Après tout, ce que nous devrions tous nous efforcer de faire en dressant nos chiens n'est pas de leur faire faire moins ou de trouver des moyens et des outils plus créatifs pour punir les comportements, mais de créer des chiens heureux, autonomes, enthousiastes et confiants qui savent exactement quoi faire pour vivre avec succès à nos côtés. 

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