Aider votre chien effrayant

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Il n'est pas facile d'être un chien craintif et il n'est pas facile de s'en occuper. Voici quelques mesures importantes que nous pouvons prendre pour aider les chiens qui luttent contre leur environnement à se sentir en sécurité et à réussir dans notre monde.


COMPRENDRE CE QUE VOTRE CHIEN VOUS DIT

Lorsque j'ai commencé à travailler avec mon chien craintif, j'ai souvent eu du mal à comprendre son comportement. Je me souviens avoir pensé : "si seulement il pouvait me dire ce qu'il pense et ce dont il a besoin". Et bien devinez quoi ? Il l'était. Je ne savais tout simplement pas comment comprendre pleinement son langage à l'époque.

Les chiens ne parlent pas anglais, mais ils communiquent des volumes avec leur langage corporel et leur comportement. La première et la plus importante étape pour vivre avec un chien, et surtout avec un chien craintif, est d'apprendre à lire son langage corporel. 

La plupart des gens s'accordent à dire qu'un chien avec la queue entre les jambes a peur, mais étant donné le nombre élevé de morsures de chien évitables qui se produisent chaque jour dans ce pays, la plupart d'entre nous ne savent pas lire les signes plus subtils de stress et d'évitement qui précèdent souvent une agression plus manifeste. 

Il est essentiel de pouvoir identifier les moments où votre chien se sent stressé ou mal à l'aise pour le préparer à réussir et le garder en sécurité. 

Voici quelques-unes de mes ressources préférées sur le langage corporel des chiens :

Conversations silencieuses : Introduction au langage corporel des chiens

Centre pour chiens d'asile : communication et langage corporel des chiens

Équipe sur le comportement des vétérans : Fiches d'information sur le comportement des chiens

Dessins de chiens par Lili Chin 


RÉDUIRE LE STRESS

Lorsque votre chien est exposé à un événement stressant - que ce soit un autre chien qui se précipite vers lui dans la rue, un étranger qui lui caresse soudainement la tête ou une visite chez le vétérinaire - son corps réagit au stress. 

Lors d'une réponse au stress, le système nerveux sympathique est activé et des hormones de stress, telles que l'adrénaline et le cortisol, sont libérées. Cette réaction est connue sous le nom de "combat ou fuite" et s'accompagne d'une série de changements physiologiques, notamment une augmentation du rythme cardiaque et de la pression sanguine, une dilatation des pupilles, une inhibition de la digestion et de l'immunité, et un seuil de douleur plus élevé.

Les chiens sont souvent incapables de se concentrer sur leur maître, de répondre aux indices ou de manger dans les moments de stress intense, car ils se concentrent sur la menace qui pèse sur eux. Et peu importe que cette menace soit réelle ou perçue : la réponse au stress est la même. 

De plus, selon Robert Sapolsky dans son livre acclamé Why Zebras Don't Get Ulcers, "la réponse au stress peut être mobilisée non seulement en réponse à des insultes physiques ou psychologiques, mais aussi dans l'attente de celles-ci". En d'autres termes, l'anticipation d'un événement stressant peut être tout aussi stressante que l'événement lui-même.

Pourquoi est-ce important ? Parce qu'une exposition constante aux facteurs de stress entraînera une activation répétée de la réponse au stress dans le corps de votre chien, ce qui aura de graves conséquences sur sa santé comportementale à long terme. 

Il faut en moyenne 60 à 90 minutes pour que les hormones du stress quittent le corps après un événement modérément stressant, mais non traumatisant. Si l'exposition à des événements stressants est répétée, la réponse au stress est activée fréquemment avec un pic constant d'hormones de stress dans le corps. Cela conduit à un empilement de déclenchements et à un stress chronique. 

Le stress chronique supprime le système immunitaire, entrave l'apprentissage, affecte le métabolisme et la digestion et, en fin de compte, raccourcit la durée de vie de nos chiens. 

Je ne saurais trop insister sur le fait que la diminution du stress est l'une des étapes les plus essentielles pour aider votre chien craintif. 

Nous pouvons contribuer à réduire le stress de deux façons :

Premièrement, en réduisant au minimum l'exposition aux choses qui sont stressantes ou effrayantes pour votre chien. 

Dressez une liste des personnes, des espaces et des environnements qui sont les plus difficiles pour votre chien et élaborez un plan de gestion quotidienne afin de minimiser l'exposition à ces éléments déclencheurs. 

Bien que nous ne puissions pas toujours éviter tout stress, vous seriez surpris de voir comment un peu de créativité et de gestion de l'environnement peut aider nos chiens à réussir et à améliorer leur bien-être comportemental.


Deuxièmement, il faut leur permettre de décompresser. 

La décompression peut prendre la forme d'une stimulation et d'un enrichissement mental, notamment en léchant, en mâchant, en fouillant, en reniflant et en faisant des promenades de décompression, ainsi que de périodes de repos et de calme. 

La décompression doit toujours suivre un événement stressant, dans la mesure du possible. Si votre chien vient de vivre un épisode effrayant ou réactif, réfléchissez bien à ce que sera le reste de sa journée ou au moins les quelques heures suivantes. Ajustez en conséquence.

Notre objectif est de garder leur baignoire à stress aussi vide que possible. Nous devons permettre la récupération et la décompression après des événements stressants et nous devons être proactifs pour y réfléchir.


GARDEZ VOTRE CHIEN EN SÉCURITÉ

L'accent est mis ici sur le sentiment. Peu importe que nous pensions que nos chiens sont en sécurité, ce qui compte, c'est qu'ils se sentent en sécurité.

J'entends trop souvent les gens qualifier leurs chiens de "dramatiques" ou de "fous". L'internet est rempli de vidéos "drôles" de chiens réagissant avec crainte à des objets de tous les jours tels que des Roombas, des balais, des plantes, des jouets, etc. Mais la peur n'a rien d'humoristique. Mais la peur n'a rien d'humoristique. Plus vite nous prenons les craintes de nos chiens au sérieux, plus vite nous pouvons les aider à se sentir en sécurité.

J'ai partagé ce poste il y a quelques mois, et je vais réitérer les points que j'ai soulevés :

Il se peut que vous deviez promener votre chien à un autre moment de la journée ou dans un autre quartier. 

Vous pouvez avoir besoin de conduire votre chien pour le promener dans un endroit calme ou moins stressant. 

Vous devrez peut-être refuser les demandes de caresser votre chien, même si un étranger sympathique vous dit que les chiens les aiment.

Vous devrez peut-être garder votre chien dans une autre pièce avec un délicieux Kong lorsque des personnes ou des enfants vous rendent visite.

Il se peut que vous deviez garder votre chien à la maison au lieu de l'emmener à un événement, un restaurant ou une sortie en ville.

Vous devrez peut-être éviter les parcs pour chiens et les garderies.

Il ne s'agit pas toujours de solutions permanentes, mais tant que votre chien n'est pas à l'aise dans ces situations, vous devez veiller à ce qu'il se sente en sécurité.


DONNEZ À VOTRE CHIEN DES CHOIX

L'un des objectifs que nous avons pour les chiens qui ont peur est de les aider à devenir plus résistants lorsqu'ils se déplacent dans le monde. 

La résilience peut signifier que le temps de récupération de votre chien diminue et qu'il est capable de se réengager plus rapidement avec vous et son environnement après un événement stressant. Cela peut signifier que votre chien est plus susceptible d'explorer ou d'approcher de nouveaux stimuli. Cela peut également signifier que votre chien est capable de se détendre et de s'installer dans des situations autrefois stressantes. 

Le Dr. Susan Friedman définit la résilience comme "une fonction du rapport entre le contrôle et l'impuissance". En d'autres termes, si nous voulons accroître la résilience de nos chiens, nous devons leur permettre d'avoir un plus grand contrôle sur leur environnement et les résultats de leur comportement.

Un moyen important d'y parvenir est de donner à nos chiens plus de choix. 

Étant donné que nous contrôlons tous les aspects de leur vie, nous avons de nombreuses possibilités d'accroître les choix offerts à nos chiens. En voici quelques exemples :

Laissez votre chien choisir où marcher, ce qu'il doit renifler et s'il doit marcher ou non. 

Laissez votre chien choisir de participer ou non aux séances de dressage. 

Laissez votre chien coopérer à la manipulation, au toilettage et aux soins vétérinaires. 

Laissez votre chien décider s'il veut interagir avec des personnes ou des chiens. 

Laissez votre chien choisir comment passer son temps en lui offrant un espace sûr dans la maison où personne ne peut le déranger.

Plus important encore, laissez toujours votre chien craintif se retirer d'une situation ou d'une interaction stressante. 

Étant donné qu'une grande partie du dressage traditionnel des chiens est axée sur l'obéissance et le contrôle, il faudra peut-être un changement de mentalité pour que certains d'entre nous permettent à leurs chiens de faire plus de choix. Mais croyez-moi quand je vous dis qu'un chien qui est autorisé à dire "non" est beaucoup plus susceptible de dire "oui". 

C'est parce que le choix est un facteur de renforcement essentiel. Comme l'écrit le Dr Friedman, "la recherche démontre que le contrôle des conséquences est un facteur de renforcement primaire, ce qui signifie qu'il est essentiel à la survie, tout comme la nourriture, l'eau et l'abri".

Plus nos chiens se sentiront en contrôle de leur environnement (et de leur corps), plus ils se sentiront en sécurité et plus ils seront résistants.


UTILISER LA MODIFICATION DU COMPORTEMENT HUMAIN

La modification du comportement humain, basée sur le renforcement positif, est centrée sur le changement des associations émotionnelles sous-jacentes que les chiens craintifs ont avec les déclencheurs environnementaux, par le biais de protocoles de désensibilisation et de contre-conditionnement. 

Un chien qui n'a plus peur d'une personne qui s'approche de lui n'a plus de raison d'aboyer, de fendre ou de grogner. 

Le plus souvent, cela implique d'utiliser de la nourriture (et en abondance) pour aider à conditionner une réponse émotionnelle différente et d'enseigner aux chiens ce que nous voulons qu'ils fassent dans des situations qui ont autrefois provoqué des comportements indésirables. 

La modification du comportement humain peut également inclure la prise de médicaments. Dans de nombreux cas où les chiens luttent pour faire face à leur environnement, la médication peut être la première action, et non la dernière. 

Inversement, voici ce que la modification du comportement humain n'implique pas : des corrections et des punitions. 

Les outils de dressage qui provoquent un malaise et incitent à éviter la peur, tels que les colliers à dents, les colliers électroniques, les chaînes d'étranglement et les laisses glissantes, les colliers d'aboiement, les boîtes de conserve à secouer et autres aversions, ne font rien pour aider les chiens craintifs à se sentir mieux face aux choses qui les effraient. 

En fait, ils font tout le contraire. Ajouter un stimulus aversif à un animal déjà stressé et anxieux ne peut qu'aggraver leur peur.

De même, forcer les chiens effrayés à rencontrer le stimulus provoquant la peur au-delà d'un seuil qu'ils peuvent tolérer et les empêcher d'y échapper peut profondément augmenter leur anxiété et leur stress et conduire à une impuissance apprise.

N'oubliez pas que le secteur du dressage des chiens n'est pas réglementé, alors assurez-vous de rechercher un professionnel du comportement qui pratique des méthodes modernes de renforcement positif sans recourir à des outils de contrainte et d'aversion. 

Veuillez consulter la déclaration de position de l'American Veterinary Society of Animal Behavior sur l'utilisation de la punition pour la modification du comportement chez les animaux.


DÉFENDRE VOTRE CHIEN

La pression sociale pour avoir un chien parfait et "amical" est réelle. Naviguer dans le monde avec un chien qui n'est pas parfait est un véritable défi. S'y retrouver avec un chien craintif ou réactif peut être carrément traître.

Vous recevrez des conseils non sollicités, l'espace personnel de votre chien sera envahi et vous ressentirez inévitablement la honte qui accompagne les opinions des autres. Mais si vous n'avez pas le soutien de votre chien, qui le fera ? 

N'ayez pas peur de défendre votre chien et de faire ce qui lui permettra de se sentir en sécurité, même si cela met quelqu'un d'autre mal à l'aise. Surtout, faites confiance au fait que vous savez mieux que quiconque ce qui est bon pour votre chien.

La capacité à nous faire confiance et à savoir que nous ne les mettrons pas dans des situations qu'ils ne peuvent pas gérer est le cadeau le plus précieux que nous puissions offrir à nos chiens craintifs. 


RENCONTREZ VOTRE CHIEN LÀ OÙ IL SE TROUVE...AUJOURD'HUI

Je ne vais pas mentir, cela peut être difficile. C'est difficile parce que nous avons des attentes - des attentes sur ce que devraient être les chiens, sur ce que serait la vie avec eux et sur ce à quoi ressemblera le progrès. 

Vivre avec un chien craintif signifie souvent renoncer à certaines de ces attentes et accepter le chien devant vous, tel qu'il est. 

Un jour, j'ai rêvé de me promener tranquillement en ville avec mon chien à mes côtés. Il s'est avéré que la vie en ville et les zones à forte circulation n'étaient tout simplement pas son pétrin. Au contraire, il m'a appris à apprécier les longues randonnées dans les bois, beau temps, mauvais temps. Ce que j'ai découvert, c'est que plus nous passions de temps dans des endroits où il se sentait en sécurité et en confiance, plus sa confiance augmentait globalement. 

Et enfin, la plus grande leçon que j'ai apprise en prenant soin d'un chien craintif est que le chemin le plus rapide pour y arriver est le plus lent. 

Les progrès sont réels et réalisables, mais les progrès sont différents pour chaque chien et nous ne pouvons pas dicter leur rythme, même si nous le voulons vraiment.

De plus, le progrès n'est jamais linéaire. Votre chien aura de bons et de mauvais jours. Ce qui est beau, c'est que les bons jours finiront par l'emporter sur les mauvais, et un jour vous vous réveillerez et vous remarquerez que la tasse que vous avez remplie si lentement est plus pleine que vous n'auriez jamais pu l'imaginer.

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